Buscando un centro pre-escolar para tu niño

El tipo y la calidad del servicio que podemos recibir en los centros pre-escolares (maternales y guarderías) no está estandarizado en Panamá, sino que varía mucho.  Entonces debemos analizar diversos factores y puede hacer que la tarea de buscar un centro pre-escolar para nuestros niños nos cause ansiedad.  Aquí te presento algunos criterios que puedes considerar al momento de buscar y elegir un centro de cuidado y enseñanza para tus pequeñines. 
 
Si bien los niveles de Pre-Kinder y Kinder son ya obligatorios y parte del programa regido por el Ministerio de Educación, los mismos también varían, así que estos lineamientos también podrían ser de utilidad al respecto.  Por su lado, los niveles inferiores, es decir, para niños de edad hasta antes de los 4 años, que incluyen los llamados maternales y guarderías, no son obligatorios, por lo que hay personas que no envían a sus niños a estos centros.  Sin embargo, está comprobado que los niños quee asisten a centros preescolares adquieren conocimientos y desarrolln habilidades tanto cognitivvas como físicas, sociales y emocionales.
 
INICIANDO LA BÚSQUEDA

Dada la diversidad de opciones disponibles en Panamá de centros preescolares, es importante prepararse con tiempo para la búsqueda y elección de un centro.  Lo primero es establecer prioridades, definiendo qué cosas son importantes para ti.  Por ejemplo, lo que buscas en el programa, la ubicación (cerca de la casa o del trabajo), el horario que prefieres para el niño (mañana, tarde, todo el día), tal vez la/s escuela/s de educación primaria en la que te gustaría que estudiara tu niño (puesto que algunas escuelas incluyen el servicio de maternal y guardería y es ideal para acceder a la escuela), presupuesto, etc.  
 
Una vez claros nuestros requerimientos básicos, debemos proceder a contactar posibles opciones, tal vez vía telefónica o por correo electrónico, obteniendo información general de costos, horarios, disponibilidad de cupos, y otros detalles.  En este primer acercamiento tal vez ya descartemos algunos centros que no cumplan con nuestros requerimientos básicos.
 
Luego es importante coordinar una visita a los centros preseleccionados, para conocer más de la filosofía del centro, su personal y sus instalaciones.
 
La edificación. Buscamos un lugar seguro, funcional, limpio y estimulante.
  • Control de acceso.  Cómo se controla la entrada y salida de personas al sitio.
  • Orden y aseo.  Obviamente se busca pulcritud y organización de los objetos y muebles.
  • Espacios. Aquí vale evaluar lo adecuado del tamaño, cantidad, distribución y estado de las aulas, pasillos y áreas de circulación, baños, área de comer y de preparación de alimentos. 
  • Diseño para niños. Observa qué tanto los espacios y equipamiento han sido adecuados a las necesidades de los niños (escala, seguridad). 
  • Área de juego.  Hay área de juego al aire libre?  Permite el juego libre y activo?  Observa el estado en que se encuentra y señales de la frecuencia con que se usa.
  • Iluminación y ventilación.  Cuán bien ventilados e iluminados están, y condiciones de climatización.  Algunos centros manejan temperaturas bastante bajas para trabajar, y he visto centros con espacios para niños sin ventana.
  • Entorno (control contra ruido, tráfico y contaminación)
  • Equipamiento.  Observa el mobiliario y material de juego y didáctico.  ¿Es la TV omnipresente?
  • Atmósfera.  ¿Es cálida e invitadora, o fría e institucional?
  • Decoración.  Observa si son trabajos realizados por niños, o más bien posters, y si los mismos están a la altura de los niño
 
El programa: el objetivo es un plan adecuado que no subestimule o sobre estimule al niño. 
  • Papel del juego.  En la edad pre-escolar, el juego es el vehículo principal de aprendizaje, desarrollo y exploración.  Tanto niños como niñas requieren espacio y oportunidad para el juego activo y la imaginación.  Es importante que el centro escolar lo fomente tanto con las actividades como con las instalaciones.
  • Enfoque hacia la lectura: a qué edad el centro inicia la enseñanza de lectura-escritura.  Hoy día la misma varía ampliamente en los centros de nuestro país, y se está introduciendo a los niños a la lectura escritura en edades cada vez más tempranas.  Sin embargo, muchos expertos señalan que muchos niños no están preparados para ello y, el forzarlos antes de estar listos, puede tener consecuencias indeseables, como apatía por la lectura y/o sentimientos de incompetencia que pueden durar por varios años.
  • Estructura de las actividades: observa el horario diario y las actividades establecidas en el mismo, en busca de un buen balance adecuado a la edad del niño.  Además, las actividades deben permitir cierta flexibilidad para que los niños puedan crear o seguir su instinto dentro de cada actividad.
  • Filosofía de enseñanza: Algunos centros preescolares se acogen a filosofías específicas, como Montessori o Waldorf.  Observa cómo las aplican en el día a día.
  • Asistencia en las necesidades propias de la edad. Incluyendo siestas, entrenamiento para el baño, etc.
  • Idiomas.  Si la enseñanza de otro idioma es ofrecido, pregunta cómo y cuán frecuentemente se hace.  Los niños a esta temprana edad tienen una facilidad increíble para aprender idiomas, y su enseñanza más efectiva, si se realiza de forma estimulante y divertida, con canciones, juegos, imágenes, historias, etc.
El personal:
  • Capacitación. Busca personal bien entrenado y presentado, con la aptitud y actitud para guiar, disciplinar y mimar a los niños. 
  • Cantidad de niños y de personal por grupo
  • Satisfacción El personal se ve motivado y a gusto trabajando en el sitio?  Esto es importante, tanto por el espíritu con el que el personal se desenvuelve en torno a los niños, como para evitar rotación de personal que tiene impactos indeseados en la estabilidad necesaria en niños pequeños.
  • Empatía y pro actividad hacia tu niño. Si visitas el centro con tu niño, observa si el personal se muestra amable e interesado en interactuar con tu niño.  He visto personal frío, incluso en presencia del padre, lo cual es una señal de cuidar.
Atmósfera: si tienes la oportunidad de una visita durante la jornada escolar, aprovecha para observar el ambiente en las aulas.  Parecen los niños felices? Están ocupados o aburridos, percibes buena interacción entre los niños, y con el personal que les atiende?
 
Horario: horario diario, qué calendario escolar siguen, vacaciones y días feriados
 
Administración: presencia y accesibilidad del personal administrativo y/o responsable del manejo. 
  • Reglas y procedimientos.  Verifica que los tengan y que sean claros y razonables frente a temas importantes y comunes como: horario, enfermedades, emergencias, etc.
  • Comunicación con los padres.  Qué vías de comunicación mantienen con los padres, frecuencia de la misma, etc.
Servicios ofrecidos: no todos los centros ofrecen el servicio de comida, o de actividades extracurriculares.  Es bueno preguntar por ellos y sus detalles.  Si ofrecen comida, verifica que el menú sea nutricional y balanceado, y debidamente planificado.
 
Costos: pregunta por todos los posibles costos: matrícula, mensualidad, seguro, materiales, uniforme, etc., y las formas de pago.
 
Referencias.  Si tienes la oportunidad de conversar con padres cuyos niños asisten o asistieron al centro, pregúntales directamente sobre su satisfacción y por qué.
 
Una vez elegido un centro, es importante seguir el desenvolvimiento del niño, y estar atento a cualquier señal de alerta.  Es muy útil mantener comunicación con el centro, así como con algunos padres de otros niños dentro del centro.

Listado de Maternales y Guarderías en Panamá
Listado de Escuelas privadas en Panamá

Por Nivia Pimentel
Panamá Para Niños

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